Videón a Pluto és a Charon távoli körtánca
A törpebolygóhoz közeledő űrszonda képeinek tanúsága szerint az égitest és legnagyobb holdja egyetlen tömegközéppont körül folytatja űrbéli balettját.

A NASA New Horizons nevű űrszondája 2006-ban kezdte meg útját a Pluto felé. Hosszú túrájának tetemes részét energia-megtakarítás céljából hibernált üzemmódban tette meg a szerkezet. Decemberben ugyanakkor felébresztették hosszú álmából a felderítő eszközt, hogy elkezdje gyártani a mind részletesebb fényképeket a közeledő Plutóról és legnagyobb holdjáról: a Charonról.

A NASA szerdán egy jó adagot közzé is tett a New Horizons nagy hatótávolságú kamerája (Long Range Reconnaissance Imager – LORRI) által lencsevégre kapott fotókból. Mint a képekből összefűzött „rövidfilmekből” kiderül, a Charon nem a Pluto körül kering, hanem a törpebolygóval együtt egyetlen, külső tömegközéppontot kerülget a Naprendszer peremén. Egy kört 6,4 földi nap alatt tesznek meg az égitestek.



Halványan ugyan, de a törpebolygó pólusainál az űrszonda talán egy még izgalmasabb jelenséget is láttatni enged. A Pluto „sarkai” a bolygó többi részénél világosabbnak tűnnek, ami akár azt is jelentheti, hogy hó borítja őket. A tudósok mindamellett egy újabb vízi világ feltárulkozása helyett jelen esetben inkább fagyott nitrogénre gyanakszanak.

Remélhetőleg júliusban majd okosabbak leszünk; ekkor fog majd ugyanis elhaladni a New Horizons a Pluto mellett.